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Puedes descargarte la imagen que encabeza este texto en alta calidad tanto en formato PDF como en JPG para así decorar tu casa y recordarte, a un golpe de vistazo, que tú estás ahí, tan pequeñito e irrelevante como un grano de arena en una inmensa playa.

La imagen presenta la Vía Láctea con gran detalle.

Un punto minúsculo

Estamos contemplando a simple vista sólo unas 2.500 estrellas, de los 300.000 millones que pueblan nuestra Vía Láctea, y que tal vez existen otros 100.000 millones de galaxias en el Universo, más allá de nuestra vista.

Como dice Carl Sagan en Cosmos, un puñado de arena contiene unos 10.000 granos, que ya es un número superior al de estrellas que podéis ver a simple vista en una noche despejada, pero en número total de estrellas no sólo supera a los granos de ese puñado de arena, sino al todos los granos de arena de todas las playas de nuestro mundo.

 

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Agosto es un mes especial para los amantes de la observación astronómica. A las magníficas vistas de la Vía Láctea durante el verano se suman las Perseidas (la tradicional lluvia de estrellas que tendrá lugar el 12 y 13 de agosto), y este año además nos llegan de regalo dos eclipses, uno lunar (el pasado 07 de agosto) y otro solar, que tendrá lugar el 21 de agosto.

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Un equipo de investigadores (del Observatorio de Arecibo, en Puerto Rico) ha detectado en efecto, una "extraña señal de radio" procedente del espacio. La fuente, en esta ocasión, es la estrella Ross 128, una vecina enana roja que se encuentra muy próxima, a sólo a 11 años luz de distancia. Los científicos tratan de buscar una explicación, incluso han conseguido más tiempo de observación con el gran telescopio para llevar a cabo la tarea. Dicen los observadores que todavía es demasiado pronto para afirmar que la emisión sea intencionada y proceda de una inteligencia extraterrestre. Aunque nadie se atreve a descartar ésta posibilidad.

Click para ampliar.

En la parte extendida incluimos la señal de radio captada.

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Un equipo de investigadores de la Universidad de Münster, en Alemania, ha descubierto que Júpiter es el más antiguo de los planetas del Sistema Solar. Pero no solo eso, sino que el análisis de ciertos isótopos presentes en meteoritos sugiere que el gigante gaseoso podría haberse formado incluso antes de que el propio Sol empezara a brillar. El extraordinario hallazgo acaba de publicarse en la revista Proceedings Of The National Academy Of Sciences.

Para conseguir un modelo fiable de la edad de Júpiter, los investigadores, liderados por el astrónomo Thomas S. Krujier, midieron las concentraciones de isótopos de molibdeno y tungsteno en meteoritos ferrosos.

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La Vía Láctea, junto con todas sus galaxias vecinas, se encuentran, o más bien, nos encontramos en el borde mismo de un enorme vacío de más de mil millones de años luz de extensión y en cuyo interior no hay "nada". Esa es la extraordinaria conclusión presentada por un grupo de cosmólogos en la reunión anual de la Sociedad Astronómica Americana, que se celebró en Austin, Texas.

Un estudio elaborado en 2013 por la astrónoma Amy Barger y su entonces estudiante Ryan Keenan, de la Universidad de Winsconsin-Madison, mostraba que la galaxia en que vivimos, en el contexto de las estructuras a gran escala del Universo, reside justo en los límites de un gigantesco vacío, una oscura y enorme región de espacio que contiene muchas menos galaxias, estrellas y planetas de lo que podemos ver en nuestro vecindario cósmico más inmediato.

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En 2024 el reloj se agotará para la Estación Espacial Internacional. (Tal vez). Al menos ese es el plazo arbitrario que le impuso el Congreso en 2014, momento en el que tendrán que decidir si seguir financiando la ISS. Y sí, eso es un total de siete años de distancia. Pero de nuevo... está a sólo siete años de distancia. La ISS ocupa la mitad del presupuesto de exploración humana de la NASA, la mitad de la pila de dinero asignada para cosas como enviar seres humanos a Marte o a un asteroide. Y si quieren seguir avanzando en la exploración espacial, la NASA no puede seguir hundiendo de tres a cuatro mil millones de dólares al año en la ISS.

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Investigadores liderados por el mineralogista Chi Ma, de Caltech, han identificado tres nuevos minerales en una pequeña muestra del meteorito Khatyrka.

Este meteorito, recuperado en piezas de las montañas de Koryak en el este de Rusia en 1979 y 2011, fue noticia en los últimos años por contener los tres primeros cuasicristales naturales jamás encontrados. (Un quasicristal es una fase de materia sólida con simetrías que antes se creía imposible).

Ma, director del Departamento de Análisis de la división de Ciencias Geológicas y Planetarias de Caltech, y sus colegas han descubierto 35 nuevos minerales hasta la fecha, incluyendo 32 en muestras de meteoritos.

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Es posible que realmente si estemos solos, y que seamos no sólo la especie pionera -lo extraordinario de lo extraordinario-, sino en toda la galaxia, en todo el universo, y este planeta sea el primer y único en tener vida.

Es probable que nuestros viajes espaciales, puedan empezar a "sembrar" vida -cuando nuestras bacterias y virus contaminen otros planetas-  en planetas cada vez más alejados, y estos sean dentro de 10 o 20 millones de años, los que empiecen a tener vida.

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Un equipo de astrónomos capitaneados por Larry Molnar han predicho que dentro de apenas cinco años, en 2022, se producirá una explosión que será perfectamente visible desde la Tierra, sin necesidad de utilizar telescopio alguno. «Estamos ante una de esas raras ocasiones (una de cada millón de veces) -explica Molnar- en las que podemos predecir una explosión. Será algo nunca visto hasta ahora».

Según la predicción de este científico, se trata de un sistema binario (dos estrellas que orbitan una alrededor de la otra) y que, según los cálculos, se fundirán en una sola en el año 2022, produciendo una explosión catastrófica. En ese momento, la estrella resultante aumentará espectacularmente su brillo y se convertirá, durante un tiempo, en el objeto más brillante del firmamento. La estrella será visible como parte de la constelación del Cisne, y añadirá un nuevo y brillante punto de luz a las estrellas que forman la Cruz del Norte.

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La tecnología de hibernación que aparece en la película 'Passengers', no es tan de ciencia ficción como parece. Ya se trabaja en técnicas de sueño prolongado para largos viajes tripulados.

John Bradford es ingeniero aeroespacial y jefe de operaciones de Spaceworks Enterprises, una empresa que ha recibido financiación de la NASA para investigar una manera de poner a los astronautas en éstasis o hipersueño durante los vuelos espaciales.

En un panel de discusión sobre la película organizado por Sony Pictures, Bradford dijo que la NASA podría estar interesada en colocar seres humanos en un estado de estancamiento vital durante un viaje a Marte de seis a doce meses, un recorte significativo --eso sí-- sobre el viaje de 120 años que se muestra en la película protagonizada por Jennifer Lawrence y Chris Pratt. 



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